close
close

Vervolgt Connecticut wapenovertreders? Aanklagers zeggen dat statistieken niet het hele verhaal vertellen

Toen Franc Gjergjaj uit East Lyme werd gearresteerd in verband met de schietpartij op 17 februari 2021 op de 17-jarige Ronde Ford in New London, werd hij geconfronteerd met vier strafrechtelijke aanklachten: het dragen van een pistool zonder vergunning, het voorhanden hebben van een wapen in een motorvoertuig, knoeien met fysiek bewijsmateriaal en zich bemoeien met een agent.

De politie beweert dat de toen 22-jarige Gjergjaj Ford midden in Grand Street heeft neergeschoten.

Gjergjaj en zijn twee medebeklaagden zijn nooit aangeklaagd in verband met de moord op Ford. Toen Gjergjaj op 23 augustus 2023 werd veroordeeld, bekende hij schuldig te zijn aan een enkel misdrijf wegens illegaal bezit van een wapen in een motorvoertuig en liep hij zonder gevangenisstraf de rechtszaal uit.

Van de honderden rechtszaken die jaarlijks de staatsrechtbanken binnenstromen, eindigt het merendeel met pleidooiovereenkomsten tussen openbare aanklagers en advocaten.

Het geval van Gjergjaj was niet anders.

Uit bewijsmateriaal bleek dat hij waarschijnlijk het slachtoffer was van een overval door Ford en de twee andere mannen en dat hij Ford tijdens een worsteling uit zelfverdediging had neergeschoten. Hij verdiende geen gevangenisstraf, betoogde zijn advocaat William Gerace met succes.

Critici noemen het nog een voorbeeld van het feit dat de wapenwetten van de staat niet worden gehandhaafd. Gjergjaj beschikte immers over een wapen en had daar geen vergunning voor, maar werd er ook niet voor vervolgd. Zijn zaak werd onderhandeld tot een aanklacht waarvoor geen verplichte gevangenisstraf vereist was.

Statistieken die jaarlijks door het Office of Legislative Research worden verzameld, laten zien dat tussen 2011 en 2022 een hoog percentage van enkele van de meest voorkomende wapengerelateerde misdrijven zonder veroordeling eindigde. Van de 601 zaken in 2022 waarin een individu werd beschuldigd van crimineel bezit van een vuurwapen, munitie of elektronisch apparaat, werd bijvoorbeeld 61% afgewezen of niet vervolgd, ook wel een nolle genoemd.

In hetzelfde jaar hebben de rechtbanken nolles of sepots uitgesproken in 66%, of 428 van de 648 gevallen, van de beschuldiging van het dragen van een pistool zonder vergunning.

De cijfers worden soms aangehaald als bewijs dat de staat – die er trots op is een van de strengste wapenwetten van het land te hebben – die wetten niet gebruikt.

Hoofdadvocaat Patrick Griffin betwist het argument dat wapenwetten niet worden vervolgd en zegt dat de aanklagers bij het bereiken van een schikking zullen streven naar veroordeling voor de ernstigste en gemakkelijkst aantoonbare overtreding. De Afdeling Strafrecht vervolgt “zaken en geen aanklachten”, zei hij, een verwijzing naar de OLR-statistieken.

Als aanklagers ervoor kiezen om een ​​individuele wapenaanklacht niet te vervolgen in bijvoorbeeld een overval met voorbedachten rade met een vuurwapenzaak, doet dat niets af aan de wapenaanklacht die is ingebouwd in het statuut van overvallen met voorbedachten rade, zei hij.

“Dat is waar de statistieken de feiten niet weerspiegelen,” zei Griffin. “We vervolgen krachtig de wapenwetten die we in de staat Connecticut hebben.”

Uit een onderzoek van de Afdeling Strafrecht waarin naar de uitkomsten van zaken is gekeken, blijkt dat bij een evaluatie van 1.688 wapenzaken die in 2021 en 2022 zijn afgehandeld, 77% resulteerde in een veroordeling en 71% in een veroordeling wegens misdrijf. In al deze zaken waren mensen betrokken die eerder waren veroordeeld voor misdrijven en waren aangeklaagd voor crimineel bezit van een vuurwapen, munitie of elektronisch apparaat en/of crimineel bezit van een pistool of revolver.

Personen met een veroordeling wegens crimineel bezit van een vuurwapen hebben 8.000% meer kans dan iemand zonder strafrechtelijk verleden om gearresteerd te worden voor een schietpartij, zo blijkt uit DCJ-statistieken.

Staatsvertegenwoordiger Greg Howard, R-Stonington, rechercheur bij de politie in Stonington, zei dat veel van de wapengerelateerde misdaden worden gepleegd door mensen die andere misdaden begaan of met andere aanklachten te maken krijgen. Howard zei dat hij begrijpt dat aanklagers tijdens het schikkingsproces zullen streven naar een veroordeling voor de ernstigste misdaden.

Dat neemt echter niet weg dat veel van de wapengerelateerde misdaden onbestraft blijven, terwijl zijn collega’s in de Algemene Vergadering aandringen op meer wapenwetten, zei Howard.

Howard stemde vorig jaar tegen de laatste update van de wapenwetten van de staat, waarbij hij gedeeltelijk wetten over de boeken aanhaalde die niet werden vervolgd.

“Het is overweldigend dat de wapenmisdaden die we hebben, worden gepleegd door mensen die geen legale wapenbezitters zijn”, aldus Howard. “Het heeft geen zin om legale wapenbezitters te blijven reguleren als ze niet betrokken zijn bij wapenmisdaden.”

Een greep uit de gevallen

Uit een onwetenschappelijk onderzoek naar wapengerelateerde arrestaties in de regio bleek uit een onwetenschappelijk onderzoek van The Day dat veel, maar niet alle, mensen die in 2021 werden beschuldigd van wapengerelateerde misdrijven uiteindelijk werden veroordeeld voor ten minste één wapengerelateerde overtreding. De uitkomsten variëren per zaak, maar vaak omvat de uiteindelijke beschikking een nolle van enkele van de misdaden en een “gelijktijdige” straf, waarbij een verdachte met meerdere veroordelingen voor elke aanklacht wordt veroordeeld, maar alle straffen tegelijkertijd uitzit.

Hier is een greep uit enkele recente gevallen:

Jevon Scholl, in Rhode Island veroordeeld voor het dragen van een pistool zonder vergunning, werd op 28 november 2022 gearresteerd in verband met een gewapende huisinbraak in Norwich. Hij werd beschuldigd van drie aanklachten wegens risico op verwonding van een minderjarige, huisinbraak, crimineel bezit van een vuurwapen, illegaal bezit van een tijdschrift met hoge capaciteit, illegaal bezit van een aanvalsgeweer en derdegraads mishandeling. Op 2 april 2024 werd Scholl veroordeeld tot 10 jaar gevangenisstraf nadat hij schuldig had gepleit aan huisinvasie en illegaal bezit van een aanvalswapen. De andere aanklachten werden afgewezen. Op de huisinbraak staat een verplichte minimumstraf van 10 jaar, dus de gevangenisstraf van vijf jaar op de aanklacht voor vuurwapens loopt gelijk met de aanklacht tegen de huisinbraak.

Op 9 mei 2023, Jamir Johnson uit New London werd veroordeeld tot 17 jaar gevangenisstraf omdat hij tijdens een ruzie van dichtbij een man door het hoofd had geschoten. Hij werd veroordeeld tot 17 jaar gevangenisstraf wegens doodslag met voorbedachten rade met een vuurwapen. De gevangenisstraf van een jaar voor het dragen van een pistool zonder vergunning loopt parallel met de aanklacht wegens doodslag.

Andreas Kok werd op 21 februari 2021 gearresteerd in een pension in Norwich. De politie zei dat hij in het bezit was van pijpbommen, magazijnen met hoge capaciteit, kogelvrije vesten en een geweer in AR-15-stijl waarvan het serienummer was verwijderd en onderdelen van een AR- 15, waar in plaats van een serienummer een stempel stond van een persoon die een middelvinger opstak met de woorden: “Hier is uw serienummer.”

In maart pleitte Cook niet voor betwisting van de beschuldigingen van crimineel bezit van een vuurwapen en illegale productie van bommen, en bekende hij schuldig te zijn aan inmenging in de politie. De straf zal in juni plaatsvinden, waarna hij naar verwachting twaalf jaar gevangenisstraf zal krijgen.

Melissa Kane, bestuursvoorzitter en interim-directeur van Connecticut Against Gun Violence, zei dat de focus van de organisatie ligt op het terugdringen van wapengeweld in de staat. Kane zei dat de groep lobbyt voor staatswetten die deze missie ondersteunen. In 2019 waren er 181 doden door vuurwapens in de staat, waarvan 61% zelfmoorden waren.

Vervolging van wapenwetten speelt een belangrijke rol bij het afschrikken van wapenmisdaden en sterfgevallen, zei Kane.

Hoewel gewelddadige misdaden gepleegd met wapens veel aandacht krijgen, zegt Kane, zijn de staatswetten met betrekking tot zaken als veilige opslag van wapens en het toestaan ​​van vuurwapens net zo belangrijk.

“Als mensen hun wapens veilig opbergen, is de kans kleiner dat die wapens worden gestolen of gebruikt bij zelfmoord of huiselijk geweld”, zegt Kane. “Als je het hebt over misdaden waarbij vuurwapens betrokken zijn, kan ik gerust zeggen dat (vervolging van die misdaden) een afschrikmiddel is.”

Elke zaak is anders

Paul Narducci, advocaat van de staat New London County, zei dat de beslissing over wat een gedaagde moet aanbieden als onderdeel van een schikking gebaseerd is op de omstandigheden van die zaak, en dat de details van elke zaak verschillen. En hoewel hij weigerde de details van een individueel geval te bespreken, zei Narducci dat “alle gevallen afhankelijk zijn van feiten.”

Terwijl sommige grotere gerechtelijke arrondissementen, die meer wapenmisdaden behandelen, speciale wapendossiers hebben, heeft New London een van zijn assistent-staatsadvocaten, Tom DeLillo, die het grootste deel van de wapengerelateerde zaken behandelt. Het feit dat één aanklager de meerderheid van de wapenmisdaden behandelt, draagt ​​bij aan de consistentie, zei Narducci.

“Een van de dingen die heel moeilijk onder de aandacht van het grote publiek te brengen is, ook al wil je consistent zijn met je standpunten, is dat elk geval anders is en dat de variabelen bijna ontelbaar zijn,” zei Narducci.

Narducci zei bijvoorbeeld dat als iemand een gewapende overval pleegde en tijdens het misdrijf een pistool bij zich droeg, die persoon kan worden aangeklaagd voor enkele of alle aanklachten, waaronder het dragen van een pistool zonder vergunning, crimineel bezit van een vuurwapen, wapen in een motorvoertuig of het dragen van een gevaarlijk wapen. Er zijn veel cross-overs, zei hij. De focus van de vervolging zal liggen op de gewapende overval, zei hij.

“We proberen de aanklachten te kiezen die representatief zijn voor het soort misdrijf dat het betreft”, zei Narducci.

Een beklaagde met een lange geschiedenis van geweld zal waarschijnlijk worden aangeklaagd voor crimineel bezit van een vuurwapen, waar minimaal twee jaar gevangenisstraf op staat, versus het dragen van een pistool zonder vergunning, waarvoor minimaal een jaar gevangenisstraf geldt, zei Narducci. . Er zijn nog tal van andere factoren waarmee rekening wordt gehouden bij het onderhandelen over een beschikking, zei Narducci.

Als het de eerste misdaad van de dader is, kan die persoon in aanmerking komen voor een afleidingsprogramma. De aanklacht zou daarom uiteindelijk door de rechtbank worden afgewezen als aan de voorwaarden van het programma wordt voldaan.

Aanklagers hebben enige discretionaire bevoegdheid als het enige gepleegde misdrijf zoiets is als het ontbreken van een wapenvergunning. Als de persoon anderszins geen crimineel is en het wapen niet heeft gebruikt tijdens het plegen van een misdrijf, kan de aanklacht worden vervangen door een misdrijf, zoals een wapen in een motorvoertuig, waarop geen verplichte gevangenisstraf staat.

Andere factoren die een rol spelen bij het aanbieden van een pleidooi zijn de kracht van de zaak, de leeftijd van de verdachte, of er een slachtoffer bij het misdrijf was en of de dader “in aanmerking komt voor rehabilitatie of dat het iemand is die het systeem vele malen heeft meegemaakt. ”, zei Narducci.

Aanklagers besteden ook aandacht aan wat de wetgevende macht heeft gedaan op het gebied van wetten die bepaalde misdaden aanpakken. Een nieuwe wet over ‘ernstige vuurwapenovertreders’ die onlangs door de wetgever is aangenomen, legt bijvoorbeeld strengere vrijlatingsvoorwaarden op voor vuurwapenovertreders op basis van eerdere veroordelingen.

Michael Lawlor, een advocaat en voormalig staatsvertegenwoordiger en hoogleraar strafrecht aan de Universiteit van New Haven, zei dat de jaarlijkse statistieken van het Office of Legislative Research waaruit blijkt dat de lage veroordelingspercentages misleidend kunnen zijn.

Die statistieken zijn slechts een momentopname van de uitkomsten van zaken in een bepaald jaar, maar maken geen onderscheid tussen individuele zaken, maar alleen aanklachten, zei hij.

“De cijfers alleen vertellen niet het hele verhaal, omdat het onmogelijk is om te onderscheiden waarvan een persoon is beschuldigd en waarvoor de persoon is veroordeeld, of dat een vervangende aanklacht de oorspronkelijke aanklacht heeft vervangen,” zei Lawlor. “Als het laatste middel een vervangende aanklacht is, kan de oorspronkelijke aanklacht op een ontslag lijken.

Narducci zei dat veel gevallen, en niet alleen wapenmisdaden, resulteren in veranderingen op basis van het bewijsmateriaal dat tijdens de vervolging is ontwikkeld en vaak leiden tot minder aanklachten tijdens de definitieve uitspraak.

Gerace, de advocaat die Franc Gjergjaj vertegenwoordigde in de wapenzaak, zei dat dit een unieke zaak was en zelfs in het geval van de aanvankelijke aanklacht tegen wapenbezit zei hij dat de staat het moeilijk zou hebben gehad om zijn zaak te bewijzen als hij voor de rechter was gekomen. De onderhandelingen die eerder plaatsvonden, omvatten volgens het pleidooi van de cliënt gesprekken over de “verzachtende omstandigheden en zwakke punten in de zaak van de staat”, zei hij.

[email protected]