close
close

Mat Ishbia heeft gelijk: de Phoenix Suns kunnen nog steeds vooruitgang boeken met deze kern

In het moderne landschap van reactionaire opnames en deze ‘kampioenschaps-of-bust’-mentaliteit die rond de NBA zweeft, krijgen de Phoenix Suns te veel kritiek.

Je zou natuurlijk kunnen zeggen dat dit gewoon de aard van het bedrijf is. Wanneer de op twee na duurste selectie van de competitie (inclusief luxe belastingboetes) uit de openingsronde wordt weggevaagd, zal de feedback nooit prettig zijn.

Dus tot op zekere hoogte wisten de Zonnen dat dit zou komen.

Maar eigenaar Mat Ishbia heeft over één ding ondubbelzinnig gelijk: het idee dat de situatie in Phoenix een brand met vijf alarmen zou zijn, is ver te zoeken.

Binaire denkwijzen zijn de belangrijkste reden waarom sportfandom door de jaren heen in een giftige sfeer is terechtgekomen. Kijk eens rond in de competitie. Een groot deel van het discours gaat over teams die een catastrofale mislukking zijn, die dringend op de resetknop moeten drukken… of eruit zien als de beste selectieconstructie ooit.

Waarom moeten we in een universum van uitersten leven? Mogen teams niet op de drempel van 50 overwinningen gaan zitten en een jaar groeipijnen beleven met een nieuwe kern?

Helaas zijn de meeste analyses anno 2024 niet in staat om naar beide kanten van de vergelijking te kijken. Van veteranenteams wordt verwacht dat ze óf binnen een kort tijdsbestek de finale halen, óf alles ruilen en opnieuw opbouwen.

Tot op zekere hoogte is het logisch. De NBA is een resultaatgerichte competitie. Voor de meeste kijkers is alleen het eindresultaat van belang. Als je meerdere jaren achter elkaar tekort komt, ongeacht hoe dicht een team de bergtop bereikt, zal dit tot vermoeidheid van de fans leiden.

Het is onvermijdelijk. Zoek niet verder dan de Boston Celtics nadat ze afgelopen mei met 3-0 achter stonden in de East Finals. Velen beweerden dat ze het duo Jayson Tatum en Jaylen Brown moesten opbreken, Joe Mazzulla moesten ontslaan of hun kern volledig moesten herstructureren.

Dat is geen vergelijking tussen appels en appels voor waar Phoenix mee te maken heeft, vooral gezien het feit dat de Celtics veel dichter bij de titelstrijd zaten, maar het benadrukt zeker dezelfde binaire mentaliteit. Je bent óf een schreeuwend succes, óf een mislukking die ‘opgeblazen moet worden’.

Er is een extreem gebrek aan geduld in de moderne NBA – en dat is ook zo niet beperkt tot de nationale media of het gebabbel van fans. Sommige frontoffices kunnen ook overdreven reageren.

En dat is wat Phoenix probeert te vermijden.

Ishbia is pas vijftien maanden in het gebouw. Hij leert nog steeds de nuances en groeiende relaties. Ik probeer nog steeds de dunne lijn tussen gretigheid en geduld te navigeren als het gaat om teamconstructie.

De enorme plonsen werden al gemaakt in de eerste paar maanden van Ishbia.

Hij wilde een van de tien grootste spelers uit de geschiedenis van de sport verwerven, dus verspilde hij geen tijd. Wat vaak verloren gaat in het KD-gesprek (vooral als critici zeggen dat ze de trekker niet hadden moeten overhalen), is dat Durant gewild in Feniks te zijn. Dat doet hij nog steeds. Er is geen enkel frontofficelid dat zich zou hebben verzet tegen het verhandelen van jonge spelers en het opstellen van keuzes voor Durant zodra ze van zijn interesse hadden gehoord.

De volgende opschudding was een coachingswissel, die Ishbia en de frontoffice noodzakelijk achtten na het vertrek van vorig jaar in de tweede ronde. In hun ogen hebben ze met Frank Vogel de meest getalenteerde coach van dat moment op de markt gebracht.

Ongeacht de ups en downs die Phoenix zojuist heeft meegemaakt, zou het niet verstandig zijn om dit te doen een andere coachende verandering. Soms moet je de situatie gewoon laten ademen en tijd geven. Wat de Suns zouden kunnen gebruiken is een zomer om marginale aanpassingen door te voeren, te kijken of ze voor het minimum enkele vrije agenten kunnen lokken, en zich te hergroeperen met een beter begrip van elkaars neigingen.

Het is tenslotte een wilde overdreven reactie om te zeggen dat de Zonnen niet competent waren. Ze waren een goed team dat bezweek onder het gebrek aan bekendheid en, eerlijk gezegd, een betere en hongerige Timberwolves-eenheid.

Maar vergis je niet: ze waren dichter bij een top drie geplaatste spelers dan sommigen willen geloven.

Op de halfcourt stonden de Suns dit seizoen op de negende plaats qua aanvallende rating en elfde qua defensieve rating, volgens Cleaning The Glass. Vanaf het moment dat Beal eind december terugkeerde, werden die cijfers aanvallend op de zevende plaats en verdedigend op de vijfde plaats gebracht. We hebben het over een top-zeven-eenheid aan beide kanten van het veld – met een steekproefomvang van meer dan 50 games.

Geen enkele rationele geest zou beweren dat dit een rampzalig team is, of een groep die zich voor volgend seizoen in een slechte situatie bevindt. Maar dat lijkt het populaire gespreksonderwerp te zijn.

De basiseenheid van Phoenix, Beal-Booker-Allen-Durant-Nurkic, speelde dit seizoen 503 minuten samen, noteerde een nettorating van +11,1 en eindigde defensief midden in het peloton toen hij het podium deelde. In de 35 wedstrijden die ze met die kern vijf speelden, presteerden de Suns met een tempo van 54 overwinningen.

Het probleem, zoals Ishbia al aangaf, was het aantal onderbrekingen dat ze moesten doorstaan ​​vanwege blessures.

“We hebben genoeg talent om een ​​kampioenschap te winnen”, zei Ishbia. “Hadden we voldoende continuïteit, hadden we genoeg tijd samen? Er zijn veel dingen waar we naar kunnen kijken. Hadden we goed leiderschap? Moeten we wat kleine stukjes toevoegen rond (onze sterren).”

Natuurlijk is er geen garantie dat Durant of Booker volgend jaar net zo gezond zullen zijn. Ze kunnen te maken krijgen met een scenario waarin Beal langdurige afwezigheid vermijdt en een van de andere sterren ongelukkig geluk krijgt.

Je hoeft alleen maar de dobbelstenen te gooien.

Er is maar één zekerheid in de sport: continuïteit is de wortel van succes.

Dat is vooral waar Phoenix zich in moet verdiepen. Het is de enige manier waarop ze zich kunnen voorbereiden op het onbekende. Het enige medicijn dat hen zal helpen in het heetst van de strijd… of op de momenten waarop een sterspeler niet beschikbaar is.

Suns GM James Jones, die uit de eerste hand ervaring heeft met teams die ondanks tegenslagen bij elkaar blijven, is op die aanpak gefocust.

“Voor ons wordt chemie in de loop van de tijd opgebouwd”, zei Jones. “Ik denk eigenlijk dat chemie door vuur wordt opgebouwd. Dus als je onze jongens vandaag vraagt ​​hoe hun chemie is, na het doorstaan ​​van de pijn die we de afgelopen week hebben doorgemaakt, garandeer ik dat als ze volgend jaar op trainingskamp komen, ze een hechtere en meer samenhangende groep zijn. En ze zijn door het vuur gegaan. Als je door het vuur bent, vertrouw je. En als je vertrouwt, ben je onverslaanbaar.”

The Suns hopen dat jaar twee met dezelfde kern zal helpen sterkere gewoonten en nauwere verbindingen op de vloer op te bouwen. Want wanneer een team de stressvolle momenten van een play-offserie doormaakt, verergert een gebrek aan cohesie en communicatie de schade.

Is Phoenix tegen de klok bezig nu Durant de leeftijd van 36 nadert? Zonder enige twijfel, en daar zijn ze zich niet van bewust. Het is deels wat het werk van Ishbia en de frontoffice zo’n lastige evenwichtsoefening maakt.

Uiteindelijk hebben ze Durant in de deur staan ​​met nog twee gegarandeerde contractjaren. Hij is nog steeds een maker van shots van wereldklasse (en maker). Er is nog tijd om vooruitgang te boeken voordat het venster sluit. De Suns hebben een van de beste aanvallende opstellingen in de competitie die in oktober terugkeert en ze willen deze nog sterker maken.

“Het huis zou in brand staan ​​als we geen spelers hadden getekend”, zei Ishbia. “We hebben onze startende vijf getekend, voor meerdere jaren samen. Moeten we wat aanpassen omdat die startende vijf geen kampioenschap heeft gewonnen? Natuurlijk doen we dat. En we zullen. Je zult het zien, en we gaan proberen een aantal andere vrije agenten te contracteren om ons weer op te bouwen en dan uit te vinden hoe we kunnen tweaken en aanpassen om het kampioenschap te winnen.

Niet alles hoeft zwart of wit te zijn, succes of mislukking, titel of niets. De Suns schrijven nog steeds hun verhaal – en dat is oké.

In tegenstelling tot wat vaak wordt gedacht, kunnen meerdere dingen tegelijk waar zijn. Phoenix heeft twee megasterren die bij de franchise willen horen, waardoor ze elk seizoen automatisch een kans krijgen. Ze zullen in de nabije toekomst ook niet de favoriet zijn en kunnen met beperkte middelen te maken krijgen met een sombere realiteit. Maar het is niet zo dat de Suns zich niet bewust zijn van het ‘win-nu’-venster waarin ze zichzelf hebben opgesloten.

Volgens Ishbia hebben ze echter het belangrijkste vakje al aangevinkt: zonder het superstertalent is er geen enkele kans om in april en mei een diepe run te maken. Het hebben van twee All-NBA-sterren is een geweldige basislijn.

Vanuit dat perspectief staan ​​de zonnen in de slechtst plek op de wereld?

Nee.

Maar de publieke perceptie is – ten onrechte – te ver de andere kant op gegaan. Nogmaals, dit is de consequentie van het feit dat dit een op resultaten gebaseerde competitie is.

Maar als je doet alsof Phoenix in de toekomst geen competitief team zal hebben, negeer je de 27-jarige superster van eigen bodem, die alleen maar beter wordt.

Devin Booker’s vierjarige supermax-verlenging ter waarde van $224 miljoen gaat deze zomer in en hij heeft geen interesse getoond om uit de Phoenix-markt te willen stappen. Zou dat op zichzelf niet een enorme overwinning voor de franchise moeten zijn, aangezien Booker alle reden had om zich onder het vorige eigendom een ​​weg te banen?

Ishbia zal niet perfect zijn in alles wat hij zegt. De selectiebewegingen die hij besluit te maken (of waarvoor hij tekent) zullen niet altijd positieve resultaten opleveren op het veld. Geen enkele frontoffice heeft een feilloos trackrecord.

Maar het product op het veld is slechts een deel van de transformatie van de Suns onder zijn eigendom.

Cultureel gezien is er een reden waarom alle berichten die uit Phoenix komen in zo’n optimistisch licht worden geschilderd. Dat is omdat het zo is veel andere omgeving dan de dagen van Robert Sarver. Medewerkers voelen zich elke dag gewaardeerd. Ze hebben het gevoel dat hun stem wordt gehoord. Om nog maar te zwijgen van het feit dat er nieuwe faciliteiten zijn gebouwd om deze werknemers een betere werkervaring te geven.

De sociale initiatieven van The Suns en hun focus op het versterken van de omliggende gemeenschappen hebben ook dramatische stappen voorwaarts gezet.

Er komt veel meer kijken bij de staat van een franchise dan hoe een play-off-run eindigde, en dat is de grootste reden voor Ishbia’s optimisme de afgelopen week.

Tegelijkertijd begrijpt hij dat resultaten elk gesprek sturen. Voor hem is het belangrijker om 2023-2024 te zien als de eerste stap in het proces.

“We hebben geweldige spelers en een geweldig team, en we hebben 49 wedstrijden gewonnen”, zei Ishbia. “Niet waar we willen zijn, maar… kampioenschap of mislukking? Dit is geen mislukking.”

Hij en de frontoffice zullen de selectie en de technische staf de komende weken evalueren, maar alle tekenen wijzen erop dat de Suns vertrouwen op continuïteit en interne groei.

“We zullen volgend jaar in een geweldige positie verkeren en de fans zijn hopelijk erg enthousiast over hoe volgend jaar eruit ziet”, zei Ishbia. “Omdat het geweldig gaat worden, en hopelijk beter dan dit jaar. Dat is het doel. Dat is mijn taak en al onze taken.”